Traducción del artículo Researchers Believe Depression Once Offered Humans an Evolutionary Advantage por Philip Perry

Artículo traducido por Psi. Sandra Buenfil. 

Alrededor de 15 millones de adultos estadounidenses sufren de depresión. 6,9 millones de adolescentes estadounidenses han sido diagnosticados. La condición es común. 10% de la población puede sufrir de depresión significativa en algún momento de su vida. Mientras que 30-50% de la gente está obligado a sentir algún tipo de síntomas depresivos en algún momento. Esto no está limitado exclusivamente a Occidente.


Los síntomas depresivos se han encontrado en todas las culturas de la Tierra ya lo largo de la historia, aunque en algún momento se llamó melancolía. A diferencia de otros trastornos psiquiátricos, que son raros, la depresión es bastante común. De acuerdo con un estudio de la Universidad de San Diego, la depresión en los EE.UU. ha aumentado significativamente durante las últimas dos décadas aproximadamente, y la gente está experimentando más síntomas hoy en día, como dificultad para dormir o concentrarse. El suicidio también tiene una alta de 30 años. Esto coincide con las estadísticas mundiales.


Más personas en el mundo hoy mueren por su propia mano que en las guerras y los accidentes automovilísticos combinados. En los Estados Unidos, todos los grupos de edad, distintos de los adultos mayores, se han visto afectados. Pero las mujeres y las personas de mediana edad son particularmente propensas al suicidio. Los estudios han demostrado que en la mayoría de los casos, la depresión o algún otro trastorno fue el factor motivador. Los investigadores culpan a la ansiedad económica, como los problemas financieros y la inestabilidad laboral y la incapacidad de ahorrar para la jubilación, o incluso una emergencia.

Otra razón puede ser el aumento del aislamiento social, ya que los de mediana edad tienen una alta tasa de divorcio. Un estudio incluso lo llamó un subproducto de la modernidad. Aquí el autor escribió: “Las poblaciones modernas están cada vez más sobrealimentadas, desnutridas, sedentarias, deficientes en la luz del sol, privadas de sueño y socialmente aisladas”. Las enfermedades crónicas están en aumento también, y esto puede influir en la tasa de depresión.


Aunque eficaz para algunos, los antidepresivos no ayudan a todos. Y varios vienen con efectos secundarios preocupantes como pensamientos suicidas, lo que lleva a la necesidad de una mejor comprensión de la depresión.

Poco se sabe con seguridad. Pero en los últimos años, los investigadores han adquirido conocimientos biológicos sobre el trastorno del estado de ánimo y han planteado la hipótesis acerca de su propósito. Pensamos en la depresión como un obstáculo para la buena salud y en casos extremos, incluso la supervivencia. Pero, ¿qué pasaría si en un momento, en realidad daba una ventaja evolutiva?

Algunas investigaciones señalan que la neurofisiología es la base de la depresión. 5HT1A es un receptor de serotonina. Este es el neurotransmisor que nos da una sensación de bienestar. En algunos estudios, cuando este receptor carecía de modelos de roedores, eran resistentes a los síntomas depresivos. Las compañías farmacéuticas están desarrollando actualmente fármacos que se dirigen a este receptor.

Otros estudios han demostrado que el cerebro funciona de manera diferente en aquellos que sufren de depresión. Un área del cerebro conocida como la corteza prefrontal ventrolateral (VLPFC) muestra una notable actividad en los deprimidos. Se sabe que esta área involucra el pensamiento analítico. Los deprimidos a menudo reflexionan sobre sus problemas. Cuando esto ocurre, las neuronas en esta región disparan sobre una base continua. Se cree que el receptor 5HT1A proporciona el combustible que estas neuronas necesitan para acoplar el proceso de rumiación.

Debido a esto, los científicos postulan que la depresión es un proceso neurológico que ayuda a la persona a evitar las distracciones, con el fin de concentrarse en un problema difícil. El psicólogo evolucionista Paul Andrews postula esta “hipótesis de la rumia analítica”, que afirma que al promover un período de rumiación, uno puede llegar a una solución y, por lo tanto, aumentar sus posibilidades de supervivencia.

Hay algunas pruebas que apoyan esta teoría. La investigación ha demostrado que los deprimidos a menudo reciben más sueño REM, lo que ayuda a consolidar los recuerdos. También, las personas con depresión han demostrado ser mejores en la solución de problemas sociales. Y la cohesión social era extremadamente importante para nuestros primeros antepasados. Si la banda no podía cooperar, ¿cómo podría sobrevivir?


La rumoación puede habernos dado una ventaja evolutiva.

Otra teoría es que la depresión mayor es una respuesta inmune. Los genes que fortalecen nuestro sistema inmunológico para combatir la infección también aumentan nuestro riesgo de depresión, según Andrew Miller, MD de la Universidad Emory y su colega Charles Raison, MD de la Universidad de Arizona. Los síntomas que asociamos con la depresión incluyen la fatiga, la falta de deseo de participar en actividades una vez placenteras, y la retirada social.

Esto habría mantenido un contagio lejos del grupo social, ayudando a contener la infección. La persona también conserva energía, que podría utilizarse para ayudar a una respuesta inmune. Los avances en la ciencia médica y la salud pública pueden haber hecho esta reacción obsoleta. Pero para nuestros antepasados, la infección fue el asesino más importante.

Una mutación genética conocida como NPY se asocia con una mayor respuesta inflamatoria. Aunque esto es útil para combatir la infección, también se asocia con la depresión. Este gen controla un neurotransmisor llamado Neuropéptido Y, que ayuda a aumentar nuestra capacidad para soportar el estrés. Aquellos con un gen NPY mutado vieron una respuesta inmune más fuerte, según los investigadores de la Universidad de Michigan.

Pero hoy en día, sólo provoca una mayor probabilidad de desarrollar depresión. Aquellos con esta mutación pueden tener un sistema inmunológico que reacciona como un detector de humo. Aunque se encuentra inerte, cuando se produce un evento estresante, como una infección, esta respuesta inmune se activa, al igual que la forma en que el detector capta humo y señala la alarma.

Los Dres. Miller y Raison intentaron probar el “principio del detector de humo”, dando a los pacientes deprimidos un fármaco anti-inflamatorio. Resulta que no todas las personas que se ocupan de la depresión tienen inflamación crónica. Sólo algunos pacientes respondieron, aquellos con cierta firma genética. Pero estos participantes vieron mejoras dramáticas.

Saber cómo el sistema inmune y la depresión mayor están vinculados podría ayudar a desarrollar el nuevo y creciente campo de la inmunoterapia, a la vez que ofrece una mejor comprensión del sistema inmunológico y tratamientos más avanzados para ciertos tipos de depresión.

Una mejor comprensión de los aspectos neurológicos y genéticos podría cosechar nuevas perspectivas y nuevos tratamientos también. Los fundamentos biológicos y evolutivos son multifacéticos y complejos. Se requiere más investigación, especialmente porque la necesidad es tan grande.

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